”USA har en helt annan handbollskultur”

Helena Gustavsson tillsammans med Kristina "Tiny" Netterlid

För första gången sedan 2019 är det dags för de nationella mästerskapen i USA. Regerande mästare på damsidan är New York City, med två svenskar i laget. 

– Vi vill försvara titeln, säger Helena Gustavsson. 

I New York är det få av invånarna som vet vilken sport handboll är, men trots det har staden ett handbollslag som är bäst i landet. 2019 vann New York City ”USA Team Handball Open and Junior National Championships”, och idag börjar jakten på ytterligare en titel. Mästerskapet spelas i Adrian, Michigan, och New York ställer upp med två damlag. 

I New Yorks damlag finns två svenska spelare, Helena Gustavsson och Kristina ”Tiny” Netterlid, och i övrigt består laget av spelare från världens alla hörn. Flera av spelarna har tidigare erfarenhet från handboll i hemländernas inhemska ligor, medan andra spelare aldrig tidigare testat på handboll. Under de senaste säsongerna har det bland annat funnits spelare i laget med meriter från schweiziska landslaget, näst högsta ligan i Nederländerna respektive Danmark och Allsvenskan i Sverige. 

– Det är spännande med så många olika kulturer och människor, men ibland är det också svårt att få ihop gruppen helt, säger Gustavsson. 

Årgångarna på spelarna i damlaget sträcker sig över fyra decennier, med den yngsta född på 2000-talet och den äldsta på 1970-talet. 

Ingen av spelarna i laget är proffs, utan alla har ”vanliga” jobb vid sidan av handbollen, och flera i laget spelar framför allt för det sociala umgänget. Man ska dock inte tro att det alltid är frid och fröjd i laget. 

– Alla är verkligen otroliga vinnarskallar, skrattar Gustavsson. 

Oavsett tidigare erfarenhet så hjälps spelarna åt, och utvecklar varandra på många plan. 

– Strukturen är på ett helt annat sätt än i Sverige. Både med tanke på att alla är på så olika nivå, men också för att USA har en helt annan handbollskultur. 

Det nationella mästerskapet, som startar idag, innehåller tolv damlag. Tio av lagen är från USA, medan resterande två är från Kanada. Lagen har delats upp i fyra grupper (tre lag i varje), där de två bästa går vidare till kvartsfinal. På söndag spelas finalen, och Gustavsson hoppas självklart att hennes New York kommer vara ett av finallagen.

– Det klart vi vill försvara titeln. 2019 var första gången New York vann mästerskapet, så nu vill vi behålla titeln ytterligare ett år. 

Mästerskapet spelas på ett college i Adrian, och lagen kommer bo på skolans campus. Redan igår åkte Helena, Kristina och resten av laget den långa resan från New York till Michigan. Och Helena har koll på vad som behövs för att resan ska bli något lättare. 

– Nu ska jag ner och köpa croissanter som färdkost till resan, avslutar Gustavsson. 

Mer info om mästerskapet kan ni hitta här

Lagen i damturneringen: 

Boston

Quebec

Inter Miami

San Francisco Calheat

HC Toronto

Los Angeles THC

New York City 

Carolina Blue

Quebec 2

Chicago Inter

San Francisco Calheat 2

New York City 2