Hedin efter kritiken: ”Vi ska bevisa att vi förtjänar VM-platsen”

Robert Hedin. Foto: By Xplvl (Own work) [CC BY-SA 4.0 (http://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)], via Wikimedia Commons

I veckan stod det klart att USA är tillbaka i VM efter 20 år utanför. Reaktionerna lät inte vänta på sig och mitt i stormen står USA:s svenske förbundskapten Robert Hedin. I en intervju med Handbollskanalen berättar 54-åringen om sina känslor inför det stundande mästerskapet.

– Det betyder ofantligt mycket för handbollen i USA. Vi ska bevisa att förtjänar VM-platsen, säger Robert Hedin till Handbollskanalen.

USA kommer alltså att spela VM i Egypten i januari efter att inte ha deltagit i ett världsmästerskap sedan 2001. Ni känner säkert till bakgrunden vid det här laget där North America and Caribbean Handball Confederation (NACHC) bad IHF bestämma vilken nation från den kontinentens kvalspel som skulle nomineras till VM.

IHF:s val föll på USA, något som tagits emot med ilska och frustration på flera ställen, framförallt i Europa. Mest upprört var det på Grönland, som menade att de borde ha fått platsen.

– Jag förstår inte varför folk hänger upp sig på Grönland när det är Kuba som förmodligen är det bästa laget. Vi vann visserligen en av två matcher mot Kuba under de panamerikanska mästerskapen, men de har ju bra spelare i Europa.

– Grönland har inte gjort några särskilt bra resultat på sistone och står det mellan USA, Kuba och Grönland tycker jag att det är självklart att valet ska falla på USA. OS 2028 ska gå i Los Angeles och det är det vi försöker bygga upp något till. Vi ska vara med på VM 2025 och 2027 också inför OS. Men det är synd att kvalet inte blev av, jag tror vi hade besegrat Grönland med det laget vi har.

”Det finns en rädsla att handboll ska försvinna som OS-sport”

På sin hemsida motiverar IHF beslutet och mycket verkar handlar om USA:s kommersiella kraft och mindre om kvalitet på handbollsplanen. Robert Hedin förstår deras resonemang, men håller inte riktigt med.

– Det är klart att det kommersiella spelar in. Det finns en rädsla att handboll ska försvinna som OS-sport och då har det tagits beslut från IHF att de ska satsa på Kina och USA av den anledningen. Men jag menar att vi sportsligt är bättre än till exempel Grönland, men det får vi bevisa nu.

– Utvecklingen i vårt landslag har varit jättefin. Men det blir alltid snack när någon nation får ett wildcard, det får vi bara finna oss i.

Robert Hedin återkommer flera gånger under samtalet till OS 2028 i Los Angeles och hur viktigt det var för USA att redan nu komma med i ett världsmästerskap.

– Det stora målet är OS 2028, det är dit satsningen går. Vi har massa spelare i Europa nu och i USA finns det unga spelare som vi försöker placera i europeiska klubbar, samtidigt som det måste byggas upp en fungerande liga i USA. Just nu är det bara så kallade ”nationals” för seniorer och juniorer, men det är mer som en turnering än ett ligaspel.

Ingram i IFK Kristianstad och spelare i europeiska toppklubbar

Den före detta svenske landslagsspelaren tog över som förbundskapten för USA under sensommaren 2018 och även om utveckligen i landslaget har gått framåt har det inte hänt lika mycket kring den inhemska handbollen i landet.

– I USA har det inte vuxit speciellt mycket, det är snarare så att fler har lagt ner tyvärr på grund av coronapandemin. Men vi får mycket hjälp av toppklubbarna i Europa samt Forum Club Handball med att placera spelare i bra klubbar. Vi har till exempel Rene Ingram i IFK Kristianstad och en 15-årig polsk spelare med amerikanskt pass i Flensburgs akademi.

– Det kryllar av sådana spännande projekt.

En spelare som inte kommer att spela för USA är Alfred Jönsson. Hannover-Burgdorf-spelaren gjorde ”riktig” landslagsdebut för Sverige mot Rumänien och är därmed inte tillgänglig för spel i USA.

– Nu är han borta för oss i åtminstone tre år, skrattar Hedin.

– Jag har pratat med honom flera gånger, men han ville spela för Sverige. Självklart hade han varit en fantastisk tillgång för USA, men nu blev det så här. Men häromdagen fick jag ett samtal från Ademar Leons huvudtränare, som tipsade om en spelare med amerikanskt pass från ett annat lag i den spanska ligan. En mittnia som nu är klar att kunna vara med oss i januari.

Robert Hedin är, utöver rollen som amerikanskt förbundskapten, huvudtränare för Nøtterøy i den norska andradivisionen, en klubb med ambitioner att nå högstaserien. Men det går mycket tid även åt USA – i VM väntar matcher mot Österrike, Norge och Frankrike.

– Det ska bli väldigt skoj. USA har aldrig tagit poäng i ett VM så vi hoppas ta den första nu. Vi har hamnat i en grupp som även Sverige hade gnällt över om de hade hamnat i, så vi får sikta in oss på hedersamma förluster och sedan verkligen ta chansen i Presidents Cup.

Vem som helst med amerikanskt pass kan söka spel i landslaget

I samband med att USA blev VM-klart började det cirkulera ett inlägg från det amerikanska förbundets hemsida där de söker spelare som vill representera landslaget. Spelare som är sugna kan skicka in en 15-minutersvideo på sig själva där de hoppar, skjuter, passar och spelar försvar.

Att skicka in en video på sig själv till landslaget är inte riktigt hur det fungerar i Europa och på sociala medier har det skrattats åt det amerikanska greppet, men Hedin förklarar hur det fungerar i USA:

– Systemet är annorlunda i USA, varje medborgare har rätt att bli evaluerad av ett förbund. Det gäller inte bara för handboll utan även för andra sporter. Det är en bestämmelse från den olympiska kommittén att det ska vara på det sättet. Men bara för att man har rätt att bli evaluerad innebär det inte att man har rätt att spela i landslaget, säger han med ett skratt.

– Jag har fått många videos från spelare som vill spela i landslaget och ibland blir det lustiga situationer.

Kan du berätta om något exempel?

– Inför min första samling som förbundskapten skulle vi ha try-outs. I normala fall har vi det, men nu under corona får de skicka videos istället. Men inför matchen mot Kanada var det fyra spelare som anmälde sig eftersom de ville bli evaluerade. Jag pratade då med en av spelarna som var vänsterhänt och såg stark ut. Kan han bara spela handboll är han intressant, tänkte jag.

– Jag frågade då honom när han spelade handboll senast och fick till svar att han aldrig hade spelat handboll, men sett det på TV. Och så var han en ”quick learner”. Rätt lustigt faktiskt.

Så när du kunde lagt tid på annat måste du istället titta på samtliga videos som skickas in från spelare som har amerikanskt pass?

– Det stämmer. Sen väljer jag ut ett lag och måste inför en kommitté förklara varför jag har tagit ut de spelare jag valt. Men det är aldrig någon som gnäller eller ifrågasätter mina val – det handlar bara om en process som vi måste gå igenom.

– Jag har även fått ha samtal med två spelare och förklara varför de inte blev uttagna. Men det är så det fungerar i samhället nu, titta bara på Donald Trump som klagar i varje delstat han inte har vunnit.

Det är aldrig odramatiskt när det rör USA och Hedins landslag lär röra upp känslor även i VM. Robert Hedin själv tar det med ro:

– Jag tycker att det är fantastiskt skoj att vara förbundskapten för USA. Jag har fått besöka länder jag aldrig trodde jag skulle få besöka och det är kul att vara med på den här resan, avslutar han.